Sven Åge Birkeland gikk bort mandag 18. juli, etter å ha vært alvorlig syk i over to år. Han ble 62 år gammel.

Mandag var det begravelse og minnestund på Terminus, for mannen som har vært en pioner for norsk teaterkunst og en markant skikkelse i Bergens kulturliv i mange, mange år.

– Han elsket livet

Gravferdsseremonien ble ledet av Human-Etisk Forbund, som Birkeland selv var medlem i.

Etter at låten The Sinking Belle (Blue Sheep) av Sunn O))) og Boris ble spilt, og diktet The morning after / my death av Etal Adnand ble lest opp av seremonileder, ventet åpningstalen.

– I dag ser vi tilbake på livet til Sven Åge. Ta frem minnene, gråt litt, le litt. Ta frem takknemligheten for at dere har fått være en del av hans liv, oppfordret seremonilederen.

Så fikk vi historien om Sven Åge Birkeland. Om oppveksten på Sørlandet. Om punkerperioden etter han flyttet til Bergen. Om en lyttende, lojal, varm og humoristisk, sta, bestemt og uredd mann.

Han elsket livet, ble det sagt.

De enkle gledene som kantarellplukking, morgenkaffen ved sommerhuset, god mat og vin, og de gode samtalene.

Selvsagt ble det også løftet frem hvor mye Birkeland har betydd for kulturlivet, lokalt, nasjonalt og internasjonalt.

Historien om da Sven Åge, sammen med to gode venner, kom på den sprø idéen om å lage en teaterfestival i Bergen - med null i budsjett. Noe som den gang rystet det etablerte kulturmiljøet i Bergen, men som endte med festival i 1983.

Resten er historie.

BIT Teatergarasjen ble til. Det satte teaterscenen i Bergen på verdenskartet, og inspirerte frem nye arenaer for fri scenekunst i både Trondheim og Oslo.

Fikk som fortjent

De fremmøtte fulgte oppfordringen til seremonilederen.

De gråt, de lo og de som holdt minneord uttrykte stor takknemlighet overfor den bergenske sørlendingen. At han har vært viktig for mange, er det ingen tvil om.

I mai 2020 ble livet til Sven Åge Birkeland snudd på hodet da han fikk påvist hjernesvulst. Men skal vi tro minneordene, levde han livet til det fulle - helt til siste slutt.

Roy Birkeland var førstemann til å holde minneord for sin avdøde bror. En følelsesladd, tårefull, men også tidvis humoristisk tale. Gode minner og morsomme historier ble servert.

Og sånn fortsatte det videre.

– Det var ikke sånn her det skulle bli. Men vi feiret de siste dagene, og vi drakk vin til siste slutt, sa Carte Blanche-direktør Tone Tjemsland under sin tale.

Hun og Birkeland sitt vennskap varte i 40 år, og sammen opprettet de festivalen som senere ble til teateret BIT Teatergarasjen.

– Det var absolutt en verdig begravelse og han fikk den applausen han fortjener. Et veldig fint, og veldig trist øyeblikk, sier Karoline Skuseth, som har vært konstituert sjef på BIT Teatergarasjen det siste året.

Hun holdt også noen rørende minneord for den avdøde teatersjefen.

– Han har vært en ekstremt viktig mentor for meg, som menneske og som fagperson, sier Skuseth til BA.

Endret hele strukturen

Kulturbyråd Katrine Nødtvedt (MDG) var også på gravferdsseremonien. Det samme var tidligere ordfører og kulturpolitiker i Bergen, Trude Drevland - som var på gråten da BA snakket med henne under minnestunden.

– Ingen forstår hva Sven Åge har betydd for Bergen som kulturby. Han er og kommer alltid til å være en kraft vi aldri har sett maken til, sier Trude Drevland.

Både sjefen for Nationaltheatret, Kristian Seltun, og tidligere sjef på Black Box teater, Jon Refsdal Moe, fremførte noen gode ord. De brukte anledningen til å gi Sven Åge Birkeland æren for at Norge i dag har et teatermiljø resten av Norden misunner.

– Sven var pioneren. Han bygde ikke bare en institusjon, han bygde et felt. Og han gjorde det ved å være det feltet, sa Refsdal Moe fra scenen.

Med «feltet» menes den frie scenekunsten i Norge.

– Han ledet vei inn på det friske, og selv om han bare var fire år eldre enn meg, så var han en hel generasjon foran meg, sa dramaturg ved Trøndelag Teater Per Ananiassen i sitt minneord.

– Alle vet hva han har fått til rent kunstnerisk, men vi må ikke glemme hva han gjorde med hele infrastrukturen. Når vi i dag tar farvel med Sven Åge er det samtidig en nøkkelperson i europeisk scenekunsthistorie vi tar farvel med, sa Seltun.

Til BA utdyper sistnevnte at Birkeland var helt avgjørende for ham, som venn og kollega.

– Dette var en trist, men fin dag. Fordi seremonien og minneordene fikk i veldig sterk grad frem hvordan Sven Åge var. Han levde virkelig livet.

Teatrene Black Box i Oslo og Avant Garden i Trondheim var begge svært inspirert av BIT Teatergarasjen. Og de ble lenge styrt i tett samarbeid. Den påtroppende DNS-sjefen, Solrun Toft Iversen, sier følgende om hva Birkeland har betydd for teater-Norge.

– Sven Åge er arkitekten bak hele den strukturen. Han har gjort det norske teatertilbudet så enormt mye rikere, så det er ikke lite.