Sovjetunionens siste leder Mikhail Gorbatsjov er død etter lengre tids sykdom, 91 år gammel, melder russiske nyhetsbyråer.

– For meg står Gorbatsjov som en av de tre største statslederne fra det 20. århundret. Han sto for den mest positive utvikling i Europa etter Hitlers død, sier Hans-Wilhelm Steinfeld til BA.

Gorbatsjov skapte, ifølge Steinfeld, et nytt samfunn der russere ikke lenger var redd for å kritisere makten. Han peker på hvordan den tidligere Sovjet-lederen ikke tok til våpnene da muren falt.

– Han ga 100 millioner østeuropeere friheten. Han ga russerne frihet gjennom glasnost og åpnet opp for kritikk av Stalin og det sovjetiske systemet. Nå har Putin snudd denne utviklingen, og russerne har igjen blitt redde, sier Steinfeld.

Mottok fredsprisen

Gorbatsjov forsøkte å skape et mer åpent og demokratisk Sovjetunionen, men utløste med sin glasnost (åpenhet) krefter som ikke lot seg stanse.

Som en følge av dette opphørte landet han styrte å eksistere, og i august 1991 måtte han gi fra seg makten.

Året før ble han belønnet med Nobels fredspris.

– Han hadde en enorm betydning for å få en slutt på den kalde krigen, sier Nupi-forsker og Russland-ekspert Julie Wilhelmsen til NTB.

Huitfeldt: Gorbatsjov endret verden

Flere norske politikere har kommet med uttalelser etter Gorbatsjovs død.

– Mikhail Gorbatsjov endret verden. Han åpnet mulighetene for avspenning og en helt ny verdensorden. Vi må fortsette arbeidet for en verden preget mer av konstruktiv samarbeid enn av motsetninger og konflikt, skriver utenriksminister Anniken Huitfeldt (Ap) til VG.

Høyre-leder Erna Solberg sier at han bidro til en mer integrert verden og et bedre forhold mellom øst og vest

Fikk slutt på den kalde krigen

Den russiske presidenten Vladimir Putin har kalt Sovjetunionens sammenbrudd i 1991 for «den største geopolitiske katastrofe i det 20. århundret». Han uttrykker sin dypeste kondolanse, sier hans talsmann Dmitrij Peskov.

Mikhail Gorbatsjov vil bli husket som mannen som lot Sovjet-imperiet falle. Det gjorde han ved et mislykket forsøk på å gjennomføre økonomiske og politiske reformer i en stat som allerede var på randen av sammenbrudd. Gorbatsjov var mannen som gjorde ordene glasnost (åpenhet) og perestrojka (omstrukturering) til allemannseie også i Vesten.

I 1990 ble den siste sovjetlederen tildelt Nobels fredspris for rollen han spilte under avviklingen av den kalde krigen. I tillegg vil Gorbatsjov bli husket for at han inngikk flere viktige nedrustningsavtaler med USA. Han kalte dessuten de sovjetiske soldatene hjem fra slagmarkene i Afghanistan i 1989.

Han ønsket reformer på hjemmebane, men ikke Sovjetunionens oppløsning. Det ble likevel resultatet da reformprosessen først begynte å rulle i det stivnede kommunistregimet og viste sovjetborgerne nye muligheter.